Ровно 32 года назад, 15 мая 1987 года, был осуществлен первый пуск ракеты «Энергия» с космическим аппаратом «Полюс-Скиф-ДМ».
Пуск прошел успешно. Ракета «Энергия» отработала по программе и вывела на орбиту космический аппарат «Скиф-ДМ» (17Ф19ДМ), имевшем еще 2 названия – «Полюс» и «Мир-2». Этот аппарат представлял собой советскую разработку боевого космического лазера, до сих пор известно только специалистам. «Скиф» – проектное название боевой лазерной орбитальной платформы массой свыше 80 тонн с шифром 17Ф19ДМ, в котором «Д» обозначает «демонстрационный», «М» – «макетный».
Тайну многозначных названий раскрыл Константин Лантратов в своей статье «Звездные войны», которых не было»: «Тем временем на черном корпусе «Скифа-ДМ» появились две надписи: «Полюс» и «Мир-2». Точнее, первая – «Полюс» – была сделана на целевом модуле КА еще на ЗиХе до отправки на Байконур. Вторая надпись – «Мир-2» – появилась уже на космодроме. Дело в том, что с 1984 г. в НПО «Энергия» началась разработка перспективной пилотируемой орбитальной станции большой размерности 180ГК «Мир-2». (…) В свою очередь, КБ «Салют» в 1985 г. был предложен свой вариант больших модулей для «Мира-2» с массой около 90 т. (…) Сделанная на модуле надпись «Мир-2» была, можно сказать, одним из этапов рекламы «салютовского» проекта модуля, а заодно и методом конкурентной борьбы с головной фирмой. Официально же появление второй надписи на «Скифе-ДМ» было объяснено легендированием для дополнительного «прикрытия» военного аппарата. Планировалось, в случае успешного запуска, в печати опубликовать снимки «Энергии» со «Скифом» только фас. Тогда было бы видно только надпись «Мир-2».
В 1965 году советские ученые начали разработку программы «Терра» по созданию лазерного оружия высокой мощности для целей ПРО (противоракетной обороны). Предусматривалась разработка высокоэнергетических фотодиссоционных лазеров (ФДЛ) с энергией более 1 МДж и создание на их основе на Балхашском полигоне научно-экспериментального стрельбового лазерного комплекса (НЭК), на котором идеи лазерной системы для ПРО должны были быть проверены в натурных условиях. Программа получила шифр «Терра-3». На полигоне Сары-Шаган были построены контрольно-огневая позиция для испытаний фотодиссоционных лазеров (ФДЛ), зона «Г», предназначенная для хранения и сборки ФДЛ и зона «Д». И уже в 1974 году была проведена первая экспериментальная боевая работа в условиях полигона. Во время демонстрационных стрельб была поражена лазером мишень размером с пятикопеечную монету на малой дальности. Были принято решение по созданию экспериментального боевого лазерного комплекса (5Н76). Однако в результате проблем со спецгенератором большой мощности, не все поставленные задачи были решены. И в начале 1990-х годов Россия свернула программы «Терра» на полигоне Сары-Шаган. На основании испытаний конструкторами было сделано заключение о малой эффективности наземных боевых лазеров.
Разработка боевого мощного космического лазера началась в НПО «Энергия» в конце 1970-х годов. В 1981 году проект передали в КБ «Салют». НПО «Энергия» были разработаны два боевых комплекса: «Скиф» (17Ф19) – система, предусматривающая использование лазеров, и «Каскад» (17Ф111) – система с ракетным оружием. Однако в практической части работы по «Скифу» шли медленно и тяжело. Конструкторы сталкивались с многочисленными, ранее неизвестными проблемами. Наземные испытания лазерных установок не давали ответа на вопрос, как поведет себя в условиях вакуума и низких температур космоса газодинамический лазер на углекислом газе. Требовался испытательный полет в космосе. Возникла уже другая проблема – отсутствие сверхтяжелого ракетного носителя. Ведь «Скиф-Д» представлял собой внушительных размеров и массы цилиндрический корабль длиной 37 метров, диаметром 4,1 метра и массой около 80 тонн. Космический аппарат состоял из двух основных отсеков: меньшего – функционально-служебного блока и большего – целевого модуля. Функционально-служебный блок представлял собой давно освоенный космический корабль снабжения орбитальной станции «Салют». Целевой модуль, как отмечает К.Лантратов, не имел прототипов и состоял из трех отсеков: отсека рабочих тел, энергетического отсека и отсека специальной аппаратуры.
К 1986 году при подготовке к первому запуску РН «Энергия» стало известно, что космический корабль «Буран» не будет готов к этому времени. Тогда было принято решение использовать «Скиф-ДМ» в качестве полезной нагрузки и провести испытания лазерной установки в космосе. Однако непосредственно перед стартом высшее руководство СССР запретило испытания боевого лазера в космосе с использованием мишеней. Программа полета была урезана всего до 10 экспериментов – 4 военных и 10 геофизических. В этой связи К.Лантратов в своей статье уточнил: «Еще раз надо подчеркнуть, чтобы развеять массу слухов, ходящих о «Полюсе-Скифе-ДМ»: боевого мегаватного лазера на нем не стояло, впрочем, как и электро-турбогенераторов, обеспечивающих его работу! И еще, никакого поражения с борта «Скифа-ДМ» отстреливаемых мишеней не предполагалось: их просто нечем было поражать!»
В отличие от пуска ракеты-носителя «Энергия», две ступени которой отработали практически без замечаний, запуск КА «Скиф-ДМ-Полюс-Мир-2» оказался аварийным. Во время старта «Скиф» взлетал двигателями вверх, и после отделения от ракеты должен был с помощью собственных двигателей сделать поворот на 90 градусов и развернуться на 180 градусов уже двигателями назад для их включения и вывода на целевую орбиту.
Вот как описывает нештатную ситуацию К.Лантратов: «Через 568 сек. была выдана команда на отстрел крышек боковых блоков и защитной крышки СБВ. Тут-то и случилось непоправимое: двигатели ДСО не остановили вращение аппарата после его штатного разворота на 180 градусов. Несмотря на то, что «перевертон» продолжался, согласно логике работы программно-временного устройства прошло отделение крышек ББ и СНУ, раскрытие антенн системы «Куб», отстрел крышек инфракрасной вертикали. Затем на вращающемся «Скифе-ДМ» включились двигатели ДКС. Не набрав нужной орбитальной скорости, космический аппарат пошел по баллистической траектории и упал туда же, куда и центральный блок ракеты-носителя «Энергия» – в воды Тихого океана».
Авария поставила точку в этой программе. Советский Союз, взявший курс на разоружение и нераспространение оружия в космосе, прекратил разработку «Лазерного меча», как прозвали в НАТО боевую лазурную установку «Скиф-ДМ».