Ровно 48 лет назад, 28 ноября 1970 года, была запущена первая геофизическая ракета «Вертикаль-1» для исследования ультрафиолетового и рентгеновского излучений Солнца, ионосферы, метеорного вещества с участием ученых НРБ, ВНР, ГДР, ПНР, СССР и ЧССР.
Широкой известности запуски геофизических ракет не получили, но прикладной эффект от полученных научных данных был неоценим. По сути, это был полноценный космический запуск. Ракета Р-5В (конструкции С.П. Королева) поднялась до 487 км, то есть в два раза выше, чем летает сейчас Международная космическая станция.
Любопытен другой факт. Первая советская метеорологическая ракета была создана и полетела практически в одно время с королёвскими ракетами. С развитием метеорологии все больший интерес ученых вызывало состояние атмосферы на больших высотах. Однако потолок радиозондов был ограничен 30-40 км, выше могли подниматься только ракеты.
В 1951 г. была создана первая советская метеорологическая ракета MP-1. Ракета была разработана промышленными организациями по заказу Гидрометеослужбы СССР, а ее научная и радиотехническая аппаратура была разработана Центральной аэрологической обсерваторией Гидрометеослужбы СССР. С осени 1951 г. начались ее регулярные пуски для получения данных о температуре, давлении, плотности и течениях в атмосфере на высотах до 90 км. МР-1 была проста в конструкции и могла взлететь, что называется, с табуретки. МР-1 представляла собой жидкостную ракету массой 915 кг, снабженную стартовым пороховым ускорителем. Длина ракеты составляла 8368 мм, диаметр – 435 мм. В головной части находилась измерительная фотографическая и передающая аппаратура, а также двигатель отделения головной части и парашют. Пуск ракеты производился из вышки ферменной конструкции со спиральными направляющими, придающими ракете проворачивание вокруг ее вертикальной оси. Оба двигателя ракеты включались одновременно. На высоте около 70 км происходило отделение головной части и раскрытие парашютов для спасения головной части и корпуса ракеты. Замер данных производился как на восходящей ветви траектории, так и на спуске. Скорость приземления не превышала 5-6 м/сек. Ракета могла после заправки использоваться повторно.
Однако технический прогресс не стоял на месте, и метеорологи пытались заглянуть дальше верхних слоев атмосферы. Ракеты модифицировались (МР-100), но их ресурс был ограничен. В рамках международной программы «Интеркосмос» с участием социалистических стран были спроектированы геофизические ракеты Р-5В, созданные на базе советской баллистической ракеты дальнего действия Р-5М (конструкции С.П. Королева), получившие название «Вертикаль».
Предназначение ракет заложено в названии: в задачу космической ракеты входил вертикальный взлет, подъем на определенную высоту, получение данных и возвращение спасаемого контейнера на парашюте. «Вертикаль» использовалась для запуска высотных астрофизических обсерваторий (ВАО) массой около 1300 кг. Вот что пишет об этой программе академик В.П. Глушко: «Запуски геофизических ракет «Вертикаль-1» (28 ноября 1970 г.), «Вертикаль-2» (20 августа 1971 г.) и «Вертикаль-3» (2 сентября 1975 г.) с научной аппаратурой, разработанной социалистическими странами, позволили осуществить комплексные исследования излучения Солнца и поглощения этого излучения в атмосфере, параметров ионосферы и метеорных частиц. Вначале масса головной части ракеты, включая спасаемый контейнер, составляла около 1300 кг, а высота вертикального подъема до 502 км. Более полные исследования верхней атмосферы и ионосферы (высота подъема 1512 км) проведены 14 октября 1976 г. на ракете «Вертикаль-4», в отделяемом, ориентированном и стабилизированном контейнере которой размещалось более десятка сложных и разнообразных приборов, разработанных и изготовленных в Болгарии, Германской Демократической Республике, Советском Союзе и Чехословакии. Исследования с помощью вертикальных зондов продолжаются («Вертикаль-5» и «Вертикаль-6» в 1977 г., «Вертикаль-7» в 1978г., «Вертикаль-8» в 1979 г.) Выведение в космос первых двух зондов этой серии осуществлялось модификациями геофизической ракеты Р-5В, а последующих — более мощной ракетой-носителем».
Начиная с ракеты «Вертикаль-3», применялась, как было указано академиком В.П. Глушко, более мощная геофизическая ракета с индексом К65УП. Но разработана была эта ракета уже в ПО «Полет» (г.Омск) на базе баллистической ракеты средней дальности Р-14У (КБ «Южное»). Ракета К65УП имела три основные модификации: высотный зонд атмосферный (ВЗА), высотный зонд астрофизический спасаемый (ВЗАФ-С) и неспасаемый (ВЗАФ-Н).
Всего с Капустина Яра было осуществлено 11 успешных пусков ракеты «Вертикаль», а последний старт произведен 20 октября 1983 года.