Во вторник, 20 ноября, исполнилось 20 лет знаменательному событию, имеющему эпохальное значение – запуску первого функционального блока «Заря» с космодрома Байконур.
Международная космическая станция стала поистине межнациональным проектом, в котором участвовали 16 стран – Бельгия, Бразилия, Великобритания, Германия, Дания, Испания, Италия, Канада, Нидерланды, Норвегия, Россия, США, Франция, Швейцария, Швеция, Япония. Инициаторами совместной программы по созданию станции стали, как ни странно, две могущественные конкурирующие космические державы: Россия и США. Немало метеоритов упало на Землю со времени последнего проекта «Союз-Аполлон», несколько растопившего лед «холодной войны» в середине 70-х годов прошлого века. К середине 90-х годов многое изменилось в мире. Россия как правопреемница некогда могучего СССР потеряла былую мощь и с трудом содержала станцию «Мир». Американцы, не особо обеспокоенные отсутствием своей базы в космосе после экспериментов со «Скайлэбом», были сосредоточены на программе по запуску шаттлов и даже заключили соглашение с Россией о полетах шаттлов к «Миру».
Однако ход истории вел к тому, что великим космическим державам необходимо было вновь объединиться. Первый шаг к сближению был сделан в марте 1993 года, когда генеральный директор РКА Юрий Коптев и генеральный конструктор НПО «Энергия» Юрий Семенов предложили руководителю НАСА Дэниелу Голдину создать международную космическую станцию. И как знать, как сложилась бы судьба этого смелого проекта, если бы сторонники интеграции не победили на голосовании в Конгрессе США всего в один голос.
С ноября 1993 года началась активная работа по созданию проекта станции. Единственное, в чем не сошлись партнеры, это в названии. Ни американская «Альфа», ни российский «Атлант» не пришлись по вкусу создателям. В итоге пришли к соломонову решению – просто оставили название Международная космическая станция (МКС, в английском языке International Space Station, ISS). Отправной точкой в истории МКС можно считать 20 ноября 1998 года. В этот день российский «Протон» вывел на орбиту первый модуль МКС – функциональный грузовой блок «Заря». 7 декабря шаттл «Индевор» привез американский модуль «Юнити». Так началось строительство МКС. В настоящее время МКС представляет собой гигантское сооружение, самое большое за всю историю освоения космоса. Станция обросла многочисленными служебными, научными, вспомогательными и жилыми модулями и механизмами. В их числе, помимо российских и американских, также европейский «Коламбус», японский «Кибо», канадская дистанционно управляемая система манипулирования – Канадарм. МКС сейчас – это настоящий дом для космонавтов, прилетающих на полугодовую вахту и с краткосрочными экспедициями.
Первоначально срок эксплуатации МКС был рассчитан до 2010 года, но в связи с затянувшимся строительством сегментов станции, участниками программы было принято решение о продлении сроков ее строительства до 2011-17 годов, а окончание эксплуатации отодвинуто до 2028 года. Пример с «Миром», пролетавшим в пять раз больше установленного ресурса, показал, что многократный запас прочности, заложенный при проектировании механизмов и оборудования, позволяет продлить время безопасного функционирования в 2-3 раза.