Система «Экран» (также известна как «Стационар-Т») – первая советская система геосинхронных спутников связи, введённая в эксплуатацию, и первая в мире космическая платформа непосредственного спутникового телерадиовещания (DTH). Данная система обеспечивала трансляцию программ цветного телевидения на территорию Сибири и Дальнего Востока. Система телевизионного вещания за полвека космической эры претерпела существенные изменения.
А начиналось внедрение телевидения в повседневную жизнь давно: 26 октября 1976 года был запущен первый спутник «Экран» для непосредственного телевещания. Однако началось спутниковое телевещание еще раньше. Первый запуск спутника «Молния» был осуществлен 23 апреля 1965 года. Советские граждане получили возможность смотреть программы из Москвы, минуя сигналы телевышек – напрямую со спутника из космоса. К началу 70-х годов на территории СССР уже действовала система спутникового вещания «Орбита»: космическим сегментом которой служили спутники «Молния». Сеть насчитывала около 70 наземных ретрансляционных станций и охватывала около 1/5 территории страны и 80% населения. Однако большие малозаселенные регионы оставались вне зоны охвата «Орбиты», поэтому было принято решение о создании системы спутникового вещания с использованием максимально возможно дешевых наземных станций.
На смену первым поколениям телевещательных спутников пришли модернизированные аппараты. В начале 70-х в НПО ПМ началась разработка спутника «Экран». Искусственные спутники Земли серии «Экран» были предназначены для ретрансляции цветных и черно-белых программ центрального телевидения в дециметровом диапазоне на сеть приемных устройств коллективного пользования, расположенных в населенных пунктах Сибири и Крайнего Севера. «Экран» считается первым в мире серийным спутником непосредственного (прямого) телевизионного вещания. Для удешевления наземных станций в первую очередь требовалось создать спутник с более высокой, чем ранее, мощностью передающего сигнала. Эта задача в свою очередь ставила разработчиков перед проблемой обеспечения аппарата необходимым количеством энергии и более «строгой» системой терморегулирования блока полезной нагрузки.
Для КА «Экран-М» были разработаны принципиально новые системы солнечных батарей, система терморегулирования и система управления. Также был отработан полностью новый цикл проведения испытаний систем. Вывод первого спутника «Экран» в 1976 году означал новый этап в развитии спутниковой связи СССР. Характеристики спутника (мощность передатчика – 300 Вт, мощность, подводимая к антенне – 200 Вт) позволяли осуществлять прием на сравнительно небольшие и недорогие приемные станции. Также, исходя из задачи удешевления земных станций, был выбран и рабочий диапазон – 0,62-0,79 ГГц, совмещенный с диапазоном наземного вещания.
Системы спутникового телевещания стали разворачиваться в маленьких населенных пунктах. Появились приемные станции и на судах, работающих на перевозках по Северному морскому пути. Первые «Экраны» были оборудованы одним транспондером и осуществляли трансляцию первой программы Центрального телевидения. Однако международные правила, регламентирующие уровень сигнала на территории сопредельных государств в рабочем диапазоне и невозможность создания антенны с требуемыми характеристиками, не позволили расширить зону обслуживания спутниковой системы, как это планировалось ранее.
В 1978 году серия аварий вывела из строя действующие в группировке спутники. 25 мая 1978 г. состоялся запуск третьего спутника «Экран», который должен был заменить на орбите уже выработавший свой ресурс спутник. Однако этот запуск из-за аварии «Протона» оказался неудачным. В короткие сроки был подготовлен резервный аппарат, и 18 августа состоялся следующий запуск. Однако и он оказался неудачным. Спутник был утерян. В качестве замены было принято решение для проверки работы «Протона» произвести запуск КА «Радуга». 17 октября 1978 г. «Протон» с очередным «Экраном» стартовал с космодрома. Но и на этот раз спутник на орбиту не вышел, улетев на нерасчетную орбиту. Таким образом, система «Экран» перестала работать, обладатели телевизоров остались без телевидения. В народе начались спонтанные протестные акции. Вопрос активации системы стал принципиально важным. В конце концов, после успешных запусков спутников, в 1979 году система «Экран» возобновила телетрансляции.
Всего было выпущено около 30 аппаратов этой серии. Со временем «Экран» стал мерцать тусклее, телезрителей не удовлетворяло качество, зона охвата – всего 4 часовых пояса. Поэтому в 1984 г. была начата разработка следующей модификации спутника – «Экран-М». От своего предшественника он отличался тем, что был оборудован не одним, а двумя транспондерами. Первый «Экран-М» был выведен на орбиту 27 декабря 1987 года. Блок полезной нагрузки спутника был разработан в НИИ Радио. При той же общей мощности электропитания (2 кВт) удалось установить два транспондера с мощностью передатчиков по 200 Вт. Однако задействовать второй транспондер на территории СССР (а позднее СНГ) не представлялось возможным, так как вопреки регламентам регулирующих организаций на его частоте работали автоответчики «свой-чужой» на военных и гражданских самолетах, что создавало большие помехи работе системы в районах аэропортов. Всего было запущено три спутника «Экран-М», и установлено около 10 тысяч ретрансляционных приемо-передающих станций. Последний «Экран-М» был запущен в 2000 году и проработал до 1 февраля 2009 года.
На смену морально устаревшим «Экранам» пришло новое поколение цифровых телевизионных спутников – серии «Экспресс». Эти космические аппараты отвечают современным требованиям к качеству изображения, зонам покрытия, частотам, диапазонам и т.д. Но начиналось спутниковое телевидение с «Молнии» и «Экрана».